Tågrån i Wyoming 1899. Scen ur filmen Butch Cassidy and the Sundance Kid.

© 20th Century-Fox/Getty

Butch Cassidy & Sundance Kid

De rånade fler tåg och banker än några andra. Sedan försvann de till ett ovisst öde i Sydamerika. Butch Cassidy och Sundance Kid var vilda västerns sista legendariska banditer.

1 september 2018 av Magnus Västerbro

Det är en regnig natt i juni år 1899. Tåget, Union Pacifics ”Overland Flyer Limited” är på väg västerut och närmar sig en bro vid Wilcox, Wyoming. Plötsligt ser tågföraren två män i mörkret som signalerar med nödlyktor – vilket betyder att något är fel på rälsen framöver. Kanske har till och med själva tågbron rasat?

Så fort som lokomotivet har stannat visar det sig att den verkliga faran är en helt annan. Då tränger sig två maskerade män in till föraren och tvingar honom att sakta köra över bron. Väl framme på andra sidan utlöses dynamitladdningar under bron, som helt utplånas. 

Därefter skiljs passagerarvagnarna från loket, som sitter ihop med vagnarna som innehåller bagage och post. Nästa steg i tågrånet kan därmed ta sin början. Snart har ytterligare fyra banditer anslutit sig, med ansikten som svärtats och maskerats med hjälp av servetter tagna från en närbelägen restaurang.

Tågrån med dynamit

Först går de sex männen bort till den låsta och förseglade postvagnen, och försöker få tjänstemannen som befinner sig på insidan att öppna. Men han vägrar. Snabbt apterar tågrånarna dynamit utanför dörren, som sprängs sönder.

Men därinne, visar det sig snart, finns inget av värde. Nästa steg blir därför en ännu mer försluten vagn, som innehåller särskilda paket, skickade som expressbud. Där, misstänker rånarna, finns det verkliga bytet. 

Även den här gången vägrar mannen som befinner sig på insidan att öppna – återigen tar banditerna till dynamit. Men den här gången har de räknat fel, och använder för mycket sprängmedel. Hela vagnens sida och tak slits i bitar i en explosion som syns på flera kilometers avstånd.

Flickvännen Etta Place följde med Harry Alonzo Longabaugh, alias Sundance Kid och hans kompanjon Butch Cassidy när de flydde till Sydamerika år 1902.

The Wild Bunch

Som genom ett mirakel har mannen som befann sig inuti vagnen klarat sig oskadd och där hittar banditerna till sist det som de har sökt efter – ett kassaskåp, som öppnas med ytterligare en sprängladdning, och avslöjar en verklig skatt. Närmare bestämt kontanter, banksedlar, guld, diamanter, klockor och juveler värda närmare 50.000 dollar, åtskilliga miljoner i dagens penningvärde.

Belåtna med sig själva kan banditerna rida iväg, efter att ha genomfört ett av historiens mest spektakulära tågrån. Gänget kallar sig själva ”The Wild Bunch”, det vilda gänget, ett namn som de lånat från en tidigare grupp laglösa, och de leds av två män som blev kända som Butch Cassidy och Sundance Kid.

Butch Cassidy hette Robert Parker

Butch Cassidy, som framförallt var hjärnan bakom gängets aktiviteter, föddes som Robert Leroy Parker, den 13 april 1866, i Beaver, Utah. Familjen tillhörde mormonerna, en rörelse med kristna rötter, som vid denna tid höll på att bygga upp ett nytt samhälle i en karg och oländig delstat i centrala USA. 

Men den unge Robert visade sig snart inte vara särskilt intresserad av sin familjs religion utan hamnade istället ofta i klammeri med rättvisan – en gång anklagades han för att ha stulit en sadel, en annan gång för att ha tagit för sig av jeans och en paj i en affär när ägaren inte var där. Visserligen skulle han betala i efterhand, lovade han, men det hela slutade ändå med rättegång.

Till sist gav Robert Parker sig av för att arbeta på olika rancher. Och det var då han kom i kontakt med en äldre cowboy kallad Mike Cassidy, känd som en notorisk häst- och boskapstjuv. Den unge Robert Parker beundrade den äldre mannen, och valde att ta hans namn; det var nu han började kalla sig Butch Cassidy.

Första bankrånet 1889

En anledning till namnbytet ska också ha varit att han inte ville dra vanära över sin familj, som fortsatte att leva ett hederligt liv. Butch Cassidy drogs alltmer in i kriminella sammanhang. I juni 1889, då han bara var 23 år gammal, rånade han tillsammans med tre andra San Miguel Valleys bank i Telluride, Colorado.

Bland dem han umgicks med gjorde han sig snart känd som en ovanligt charmig man, som lätt fick vänner och skapade ett rykte om sig att vara ett slags ”gentlemannatjuv”. Han satte en ära i att aldrig skada någon av dem som han rånade, och skulle senare skryta med att han aldrig dödat en annan människa.

Samtidigt var hans medhjälpare, de andra män som kom att utgöra ”The Wild Bunch”, långt ifrån fredliga. Flera sheriffer och andra som råkade komma i deras väg sköts till döds, uppenbarligen utan att gängledaren gjorde mycket för att undvika sådana händelser.

Sundance Kid började som hästtjuv

Den andre av gängets ledare, ”Sundance Kid”, hette egentligen Harry Alonzo Longabaugh. Han hade lämnat sitt hem bara femton år gammal och börjat livnära sig på häststölder. Sitt smeknamn tog han efter den lilla staden Sundance i Wyoming, där han en gång gripits för just häststöld – den enda gång i sitt liv som han fångats av en sheriff, vilket han senare brukade skryta med.

När ”Sundance” så småningom träffade Butch Cassidy inledde de två, och resten av ”det vilda gänget”, en sällsynt lång och framgångsrik karriär som bank- och tågrånare. Gång på gång slog de till över ett vidsträckt område – i South Dakota, New Mexico, Nevada och Wyoming. 

Däremellan, när de ville ligga lågt, sökte de upp en ravin i vildmarken, ”Hole-in-the-Wall Pass” i Johnson County, Wyoming, där också flera andra laglösa gäng ibland gömde sig. 

Belöningen steg för The Wild Bunch

Men det vilda gängets framgångar medförde också problem. För varje gång de slog till blev de mer uppmärksammade i tidningarna, som älskade att skriva om deras bedrifter. Och varje gång steg belöningen som var satt på deras huvuden, döda eller levande.

The Wild Bunchs gruppfoto

Ett avgörande misstag begick de när fem av gängets medlemmar lät sig fotograferas i en fotoateljé i staden Fort Worth. På bilden poserar de kaxigt och självbelåtet och fotografen fick lov att visa upp den i sitt skyltfönster som reklam – men det dröjde inte länge förrän en agent som jagade gänget fick veta vad som hänt och såg till att göra oräkneliga kopior på bilden. Nu visste alla detektiver i landet exakt hur medlemmarna i ”The Wild Bunch” såg ut.

Vid det laget, år 1900, hade USA förändrats. Det var nu allt svårare för den gamla sortens laglösa att härja fritt. Landets statsmakt var starkare, och dess räckvidd förstärktes av ny teknik – telegrafen och telefonen kunde snabbt skicka meddelanden om var de efterlysta fanns, samtidigt som allt fler tidigare oländiga områden hade kartlagts av myndigheterna.

 Dessutom blev det svårare att genomföra det slags rån som Butch Cassidy och Sundance Kid gjort sig kända för. Tåg, och allt fler banker, bevakades ofta av beväpnade vakter. Och gänget jagades av outtröttliga detektiver från den berömda byrån Pinkerton.

Cassidy och Kid till Sydamerika

Det var därför som de två, tillsammans med Sundance Kids flickvän Etta Place, tidigare skollärare och prostituerad, den 20 februari 1902 klev ombord på ett fartyg som tog dem till Buenos Aires, Argentina. Där skulle de tre börja om – köpa sig en ranch och leva som cowboys, men den här gången i Sydamerika.

Ambitionen att leva hederligt höll i tre år. Sedan, den 14 februari 1905, rånade de två männen en bank på nytt. Året därpå var Etta Place trött på att leva på rymmen och återvände till USA. Men Butch Cassidy och Sundance Kid fortsatte som förut. 

I varje fall ytterligare en tid, tills de den 7 november 1908 sköts till döds av bolivianska soldater. Denna händelse brukar i sin tur lyftas fram som ett symboliskt slut för vilda västern-epoken.

Samtidigt finns envisa rykten som säger att de två männen inte alls dog vid detta tillfälle. Eftersom någon säker identifiering av deras kroppar aldrig gjordes har otaliga vittnen genom åren påstått att den ene av banditerna, eller båda, lyckades återvända till USA, enligt vissa vittnesmål efter att ha genomgått plastikkirurgi i Europa.

Nyhetsbrev från Allt om Historia.

Kanske är du intresserad av...