Nellie Bly ger sig av på sin jordenruntresa.

© Library of Congress

Nellie Bly – wallraffande reporter och rekordresenär

Journalisten Nellie Bly väckte stor uppmärksamhet när hon gjorde wallraffreportage i 1800-talets USA. Den äventyrslystna skribenten sökte dock ännu större utmaningar och bestämde sig för att resa jorden runt – i en känd romanfigurs fotspår.

21 januari 2013 av Joakim Thelander

"Den sötaste unga flicka man kan tänka sig." Så beskrev Jules Verne, författare till Jorden runt på 80 dagar, journalisten Nellie Bly. Hon hade precis startat sin resa där målet var att upprepa jordenruntresan i författarens berömda roman. 

I den franska staden Amiens mötte hon och charmade Verne och hans fru, innan hon måste hasta vidare för att inte missa tåget till Calais.

Nellie Bly föddes den 5 maj 1864 i det lilla samhället Cochran’s Mills i Pennsylvania, USA. Hon döptes till Elizabeth Jane Cochran.

Redan som liten väckte hon uppmärksamhet. Andra mammor klädde sina barn i grått eller brunt, men modern Mary Jane valde att klä sin lilla flicka i rosa. Vanan att bära denna färg gav henne smeknamnet ”Pink” som följde henne upp i tonåren.

Fadern Michael var en välbärgad kvarn­ägare. När han oväntat dog 1870 blev det en ekonomisk katastrof. Efter att tillgångarna hade delats upp mellan de många arvingarna fanns det inte mycket kvar att leva på. Omställningen från en välbeställd tillvaro till fattigdom blev svår för ”Pink”. Hon förstod att hon i framtiden måste kunna försörja sig helt på egen hand.

Pseudonymen blev Nellie Bly

Så småningom flyttade familjen till Pittsburgh. Den unga Elizabeth var en flitig läsare av stadens dagstidningar, och när en krönikör med signaturen ”Quiet Observer” skrev en kvinnofientlig artikelserie i Pittsburgh Dispatch gav hon svar på tal. 

Under signaturen ”Lonely Orphan Girl” skrev hon en rapp replik till den manlige krönikören. Redaktören blev så imponerad att han ville anställa den slagkraftiga skribenten. När han såg att det var en kvinna tvekade han, men till sist fick "Pink"  jobbet.

Elizabeth Jane Cochran var Nellie Blys riktiga namn.

I likhet med flera av dåtidens kvinnliga skribenter skrev hon under pseudonym. Nellie Bly tog sitt namn efter flickan i en populär visa. Hon skrev till en början mest om mode och societetsliv, en vanlig uppgift för kvinnliga journalister. 

Men hon sökte större utmaningar och for till Mexiko, varifrån hon under ett halvår rapporterade om den mexikanska kulturen. När hon skrev en kritisk artikel om fängslandet av en lokal journalist blev hon medveten om riskerna med att vara reporter. Orolig för sin säkerhet lämnade hon landet.

Wallraffade på mentalsjukhus

Nästa uppdrag blev knappast mindre dramatiskt. För tidningen The World i New York fick hon uppdraget att skriva ett reportage om ett mentalsjukhus för kvinnor. Planen var att hon skulle spela galen och bli intagen på sjukhuset för att sedan kunna berätta om sina upplevelser.

I timmar övade hon framför spegeln för att få till en stirrande ”galen” blick. Hon klädde sig i slitna kläder som passade för rollen, tog in på ett enkelt pensionat och gjorde sitt bästa för att spela galen. 

Det lyckades över förväntan. Hon blev intagen på mentalsjukhuset och under tio dagar levde hon som mentalpatient, innan hon avslöjade sin rätta identitet. Hon fick uppleva den brutala behandlingen från sköterskorna, den usla maten, det smutsiga dricksvattnet och de kalla, ogästvänliga rummen där råttor kilade över golven.

Publiceringen av hennes reportage den 9 oktober 1887 blev en sensation. Berömmelsen gav nya möjligheter.

I Phileas Foggs fotspår

Det var troligen hennes egen idé att resa jorden runt i spåren på Phileas Fogg, hjälten från Jules Vernes roman. Hon tänkte dessutom göra resan på 75 dagar och därmed slå rekordet.

Nellie Bly skrev om sin jordenruntresa i tidningen The World i New York men berättelsen om henne spreds snabbt över hela världen. 

Klockan 09.40 på morgonen den 14 november 1889 lämnade hon New York ombord på ångskeppet Augusta Victoria, med kurs mot England. Trots sjösjuka kom hon välbehållen över Atlanten. Via Frankrike fortsatte hon med posttåget till italienska Brindisi, var­ifrån hon fortsatte resan österut.

Försenad på Ceylon

Bly skrev regelbundna rapporter till tidningen under resan. Hon upprördes över vad hon beskrev som högfärdiga och fördomsfulla engelsmän. Hon skrev om hur de rika manliga resenärerna använde käppar för att hålla borta de fattiga tiggarna i Port Said vid Suez­kanalen. 

Den första motgången kom när hon skulle resa från Ceylon mot Singapore när skeppet Oriental blev försenat i fem dygn.

Trots de exotiska miljöerna blev sjöresorna ganska tråkiga. Bly skrev att hon längtade så efter att något skulle hända att hon välkomnat en attack från några riktiga gammaldags pirater. Så spännande blev det inte, men en händelse skrämde henne på allvar.

Hon var ensam på båtdäck när hon fick sällskap av en ung man. Han hade tydligen fattat tycke för henne, men när han sa att de skulle finna frid tillsammans genom att hoppa överbord blev hon rädd. En officer ur besättningen kom till undsättning, men en skakad Nellie Bly bestämde sig för att aldrig mer vara ensam på däck.

Nellie Bly startade sin jordenruntresa från New York.

© Svante Ström

Bly besökte spetälskekoloni

Oriental anlände två dagar före tiden till Hongkong. Hon hade nu varit på resande fot i 39 dagar och behövde bara se till att komma till japanska Yokohama i tid för resan mot San Francisco. 

Men avresan dröjde och Bly fick ofrivilligt fira jul i Hongkong. På julafton reste hon till staden Kanton, där hon besökte en spetälskekoloni och ett tempel.

Den 28 december avgick äntligen båten. Bly firade nyårsafton ombord, men en våldsam storm hotade återigen hennes resplaner. ”Om jag misslyckas”, sade hon, ”ska jag aldrig återvända till New York.” 

Stormen bedarrade dock och den 4 januari steg Nellie Bly ombord på ångskeppet Oceanic med kurs mot USA.

När hon anlände till San Francisco pågick den största snöstormen i landet på många år. Tanken var att resa som ”vanlig” resenär, men på grund av snöstormen ordnade tidningen ett specialtåg för den sista etappen. Bly beskrev det som ”en drottnings resa” och hon överöstes med beröm och gratulationer.

Den 25 januari 1890 fullbordades triumfen. Nellie Bly anlände till New York 72 dagar och drygt sex timmar efter att hon påbörjat sin resa.

Krigskorrespondent under första världskriget

Bly var nu en världsberömd journalist, men efter några år drog hon sig tillbaka från skrivandet. Hon gifte sig med den fyrtio år äldre industrimannen Robert Seaman och inledde en ny karriär som företagare. Några år efter makens död 1904 visade det sig att stora belopp hade förskingrats av anställda och att företaget var bankrutt. 

Hon började då skriva igen och var bland annat krigsreporter under första världskriget. Nellie Bly avled av lunginflammation i New York den 27 januari 1922 vid 58 års ålder.

En förstasida från The World om Nellie Blys resa.

Fakta: Tidig förebild för yrkeskvinnor

Nellie Blys första text var ett inlägg till försvar för kvinnors rätt. Hon såg sig som liberal och stödde kampen för kvinnlig rösträtt. Hennes stöd till kvinnorörelsen var främst genom det egna exemplet. Hon visade att kvinnor kunde göra karriär och att kvinnliga journalister kunde skriva om annat än mode och societetsliv. 

Men hon tvekade inte att ge uttryck för sina personliga uppfattningar. I sin rapport från konventet för kvinnors rösträtt 1896 kommenterade hon att många av deltagarna var fult klädda. "Det finns ingen anledning för en kvinna att negligera sitt yttre, bara för att hon är intellektuell", skrev hon.

Nyhetsbrev från Allt om Historia.

Kanske är du intresserad av...