Victoria Woodhull
Victoria Woodhull

Victoria Woodhull – första kvinnan som försökte bli president

Historien om den första amerikanskan som ställde upp i ett presidentval.

11 oktober 2016

Läs i Allt om Historia nr 12/16 om USA:s första kvinnliga presidentkandidat


Den 5 november 1872 kunde amerikanerna för första gången välja en kvinna till president. Den radikala Victoria Woodhull siktade på Vita huset. Men hennes fiender kallade henne Mrs Satan och såg till att hon fick tillbringa valnatten i fängelse.

TEXT Emma Bergman

I den amerikanska delstaten Ohio föddes 1838 en fattig flicka som fick sitt namn efter Storbritanniens drottning Victoria. Ingen kunde då ana att hon skulle bli känd och ökänd i två världsdelar. Victorias far, Buck Claflin, var en samvetslös skojare och kvacksalvare som flyttade från stad till stad med sin stora familj. Modern Roxanna försörjde sig som spåkvinna, men var också religiöst intresserad och tog gärna med sig döttrarna till väckelsemöten. Från barnsben var Victoria också van vid hunger, misshandel och omgivningens förakt. Hennes enda vän var den yngre systern Tennessee. Systrarna var övertygade om att de kunde kommunicera med andevärlden, en tro som uppmuntrades av deras vidskepliga mor och av deras far som gärna ville slå mynt av döttrarnas färdigheter. De hjälpte honom att behandla sjuka med ”mirakelmediciner” och förmedla övernaturlig tröst till vilsna människor. När andarna inte var med på noterna fick flickorna lära sig att improvisera.


Gifte sig som 14-åring

Men 14 år gammal verkade lyckan vända för Victoria. En läkare, den charmerande och stilige Canning Woodhull blev förtjust i den vackra blåögda flickan och friade. Victorias föräldrar gladdes åt en sådan framstående svärson och dottern blev snart mrs Woodhull. Men till sin förtvivlan upptäckte Victoria snabbt att hennes ”drömprins” var en drogmissbrukande misslyckad läkarstudent utan någon som helst ansvarskänsla. Victoria måste ta hand om både honom och de två barn de snart fick.

Tillsammans med systern fick hon också fortsätta försörja sina föräldrar med kvacksalveri och andeskådning. De fann arbetet alltmer slitsamt och ovärdigt. Men när en överste James Harvey Blood en dag kom för att konsultera Victoria om andevärlden blev hon förälskad. Överste Blood hade stridit i amerikanska inbördeskriget för att befria slavarna och hyste även radikala åsikter om kvinnors och arbetares rättigheter. Victoria förälskade sig inte bara i honom utan även i hans idéer. En annan värld var möjlig där kvinnor och fattiga inte skulle behöva lida som hon hade gjort. Victoria ansökte om skilsmässa och gifte om sig med Blood. Tillsammans med Tennessee flyttade de till New York för att starta ett nytt liv.

Flyttade till New York

New York var redan vid denna tid en brusande storstad där hjulen snurrade allt snabbare och förmögenheter skapades på börsen samtidigt som arbetare och immigranter trängdes i slummen.

I staden bodde också den legendariske miljonären Cornelius ”Commodore” Vanderbilt. Ensam och avskydd av sin egen familj anlitade han de två synska systrarna Victoria och Tennessee och fann tröst i deras budskap.

Det ryktades att han blev så förtjust i Tennessee att han friade till henne, men hon tackade nej. Kontakten med Vanderbilt gav i alla fall Victoria värdefull information så att hon kunde bli förmögen på aktieaffärer. Han stödde också systrarna när de öppnade en aktiemäklarfirma
i januari 1870. Nyfikna eller nedlåtande journalister skrev gärna om USA:s första kvinnliga aktiemäklare och kallade dem Queens of Finance och Bewitching Brokers. Systrarna arbetade oberört vidare för att visa sina kunder att de var skickliga affärskvinnor.

De skaffade sig ett luxuöst hus med orientaliska mattor och kristallkronor. Husets många rum fylldes snabbt upp av den månghövdade klanen Claflin, som liksom tidigare alltid krävde att bli försörjda.

Radikal kandidat

Trots sin nyvunna rikedom glömde inte systrarna sin fattiga bakgrund. Som barn hade Victoria knappt fått gå i skolan, men nu studerade hon intensivt samtidens politiska och sociala frågor. I april 1870 tillkännagav Victoria för pressen att hon ställde upp som presidentkandidat i valet 1872. Drygt en månad senare publicerade hon och systern det första numret av Woodhull & Claflin´s Weekly, en undersökande tidskrift fokuserad på kvinnors och arbetares rättigheter.

Fri kärlek

Victoria fick kontakt med en manlig politiker med feministiska idéer och med hans hjälp inbjöds hon till Washington för att föreläsa inför en kongresskommitté om kvinnlig rösträtt. Victoria argumenterade skickligt för att kvinnor i sin egenskap av medborgare redan hade rösträtt, det enda som krävdes var att man tolkade konstitutionen rätt.

Victorias föredrag inför kommittén fick ingen praktisk betydelse men ökade hennes ryktbarhet. Speciellt hos den amerikanska kvinnorörelsen som under årtionden av försiktig strävan aldrig fått tala för kongressen. De flesta amerikanska feminister var respektabla vita medelklasskvinnor som var ekonomiskt beroende av sina män. Victorias framgångar väckte deras häpnad och beundran men hennes ”tarvliga” bakgrund störde ändå många. Det betraktades också som oanständigt och samhällsfarligt att Victoria menade att det var kärleken som gjorde relationer heliga och att kärlekslösa och förtryckande äktenskap var omoraliska.

Bildade Equal Rights Party

Familjen Claflins vilda uppträdande störde också Victorias kampanj. Hennes mor hatade överste Blood och anklagade honom inför domstol för att ha hotat döda henne. Blood frikändes men de församlade journalisterna fick många godbitar till livs om klanen Claflins vilda liv. Tidningarna skrev också om att Victoria gett sin utslagne före detta make Canning ett hem och alltså skandalöst nog hade två äkta makar under samma tak.

Oförfärad av skriverierna grundade Victoria Equal Rights Party. Till skillnad från många av tidens feminister accepterade inte Victoria Woodhull förtrycket av de svarta. Hon utsåg den svarte ledaren Frederick Douglas till sin vicepresidentkandidat utan att tillfråga honom. Han brydde sig heller aldrig om att acceptera nomineringen.

Arresterad för förtal

Victoria upprördes över anklagelserna om omoral och beslöt sig för att avslöja hyckleriet i samhället. Hon visste att män som fördömde hennes idéer om fri kärlek själva var otrogna eller besökte prostituerade. Ett sådant exempel var den framstående och förmögne predikanten Henry Beecher, bror till författaren Harriet Beecher Stowe som hade skrivit Onkel Toms stuga. Han var så framgångsrik att rika affärsmän investerade i hans kyrka eftersom religiösa organisationer var befriade från skatt. Församlingens damer avgudade Beecher, vilket han utnyttjade genom att ha en affär med den gifta Elizabeth Tilton. Victoria fick höra talas om förhållandet och pressade Beecher att komma ut som ”Free Lover”. När han vägrade avslöjade hon historien i en specialutgåva av sin tidning. I en annan artikel i samma nummer beskrev systern Tennessee hur New Yorks finansiella elit ägnade sig åt sexorgier med skolflickor.

Fick mäktiga fiender

Genom artiklarna utmanade systrarna mäktiga krafter i samhället och gjorde sig till måltavla för den fanatiske ämbetsmannen Anthony Comstock. Han hade framgångsrikt bearbetat kongressen för att göra spridning av oanständigt material förbjuden. Det fanns gott om pornografi och bordeller i staden, men Comstock valde ändå att angripa Victoria och Tennessee.

Lördagen den 2 november 1872, tre dagar före presidentvalet arresterades Victoria och Tennessee när de steg ut ur vagnen vid sitt mäklarkontor. De fördes till poliskontoret där de anklagades för att sprida oanständigt material. Efter fyra veckor släpptes systrarna tillfälligt. Då var valet över, Victoria hade fått 3 000 röster och Comstock inledde nu en katt och råttalek med systrarna där de släpptes bara för att snabbt arresteras igen på tvivelaktiga grunder.

Firman gick bankrutt

När Victoria till slut lämnade fängelset hade vänner och bekanta tagit avstånd från henne. Mäklarfirman var bankrutt samtidigt som USA gick in i en djup depression. Victoria fick hanka sig fram som föredragshållare runt om i landet, men hade svårt att få hyra föreläsningslokal eller ens ett hotellrum på grund av sitt dåliga rykte. Svårigheterna tärde på hennes livsmod och hälsa.

Elizabeth Tiltons man hade ställt Henry Beecher inför rätta för äktenskapsbrott och Victoria kallades att vittna. Hon kom svartklädd till rättssalen och svarade med osäker röst och darrande händer. Beecher blev inte fälld och på ett senare kyrkomöte slöt församlingen mangrant upp bakom sin älskade pastor.

Omgift i England

Victoria vände sig mer och mer till religionen och övergav många av sina radikala idéer. Hon bröt med överste Blood och i augusti 1877, när hon var 39 år gammal, reste hon och Tennessee till England för att starta ett helt nytt liv. Victoria försörjde sig på att hålla milt reformistiska tal och en dag satt den förmögne bankmannen John Martin bland åskådarna. Han hänfördes av Victorias charm och bestämde att hon måste bli hans. Victorias skandalösa rykte hade följt henne över Atlanten och Martins familj försökte stoppa äktenskapet. Men Martin brydde sig bara om Victoria, de gifte sig och blev lyckliga tillsammans.

Accepterades aldrig

Victoria förnekade envist resten av sitt liv att hon någonsin hyst några okonventionella åsikter. Societeten accepterade henne aldrig så hon ägnade sin tid åt att göra livet bättre för de underlydande på makens gods och att umgås med Tennessee som gift sig med en engelsk adelsman.

Victoria dog 1927 vid 89 års ålder och hann uppleva hur kvinnorna i både USA och Storbritannien fick rösträtt. En kvinnlig amerikansk president väntar dock världen fortfarande på. l

Nyhetsbrev från Allt om Historia.

Kanske är du intresserad av...